Kawasaki

Kawasaki is een van de vier grote Japanse motormerken (naast Honda, Yamaha en Suzuki). Hoewel de eerste zware Kawasaki-jongen geen onverdeeld succes was, scoort het merk vandaag de dag goed in het segment van de krachtige motorfietsen.

Wortels in het water

De wortels van industriegigant Kawasaki liggen in de scheepvaart en gaan terug tot de 19de eeuw. Het is 1878 als Shozo Kawasaki nabij Tokio een rederij opzet. Hiermee legt hij de basis voor een imperium dat vandaag de dag al lang niet meer alleen schepen produceert.

Kawasaki staat namelijk inmiddels onder meer ook voor vliegtuigen, treinen en turbines. In Nederland kennen we het merk echter voornamelijk door een product dat pas in de tweede helft van de 20ste eeuw voor het eerst uit de Kawasaki-fabrieken komt rollen: de motorfiets.

Kawasaki motorfiets

Na eerder al motorblokken te hebben geproduceerd, brengt het bedrijf in 1954 voor het eerst een complete motorfiets op de markt. Deze krijgt overigens de merknaam Meihatsu mee en is dus officieel nog geen “echte” Kawasaki.

Dat het de onderneming menens is met de gemotoriseerde tweewieler blijkt in 1960: er wordt een fabriek opgezet die speciaal bedoeld is voor de productie van motorfietsen en er wordt een intentieovereenkomst getekend met het gerenommeerde maar noodlijdende Meguro Motorcycles, dat twee jaar later definitief zal worden opgeslokt.

In 1960 loopt met de 125 New Ace ook meteen de eerste motorfiets met de merknaam Kawasaki van de lopende band. De naam Meihatsu wordt de deur uitgedaan.

Een koninklijke machine

Spoedig na de New Ace volgen onder meer de Kawasaki Pet en de Kawasaki 125B7. In 1966 brengt het merk voor het eerst een zware motorfiets op de markt: de W1. Dit 650 cc-model is echter geen groot succes. Vergelijkbare modellen van concurrerende merken blijken sneller, lichter en beter hanteerbaar te zijn.

De in 1969 gelanceerde H1 (ook wel bekend als de Mach III) doet het een stuk beter, ook al slurpt hij benzine. Het gewicht van deze 500 cc-motorfiets zit sterk van achteren, wat hem uitstekend geschikt maakt voor het maken van “wheelies”.

De grote doorbraak voor Kawasaki is echter de befaamde Z1, die in 1972 wordt geïntroduceerd. Eigenlijk is het de bedoeling dat dit een 750 cc-motorfiets wordt maar als concurrent Honda de CB750 op de markt brengt, worden de plannen aangepast.

Uiteindelijk wordt de Z1 hierdoor een superbike met een 903 cc-motor die vanwege zijn goede prijs-prestatieverhouding direct zeer populair is en door de fans liefkozend “King of the Road” wordt genoemd. De Z1 wordt later opgevolgd door de Z900 en de Z1000.

De huidige collectie

Hoewel de ultrazware Z1300 niet echt een succes wordt, blijft Kawasaki het ook in de decennia daarna goed doen in de markt voor de “grote jongens”. Voorbeelden zijn de supersnelle ZZR-1100 (1052 cc), die in 1990 voor het eerst wordt verkocht, en de krachtige ZX-12R (1199 cc), die 10 jaar later het levenslicht ziet.

Het huidige aanbod bestaat onder meer uit de ZZR1400, uitgerust met het krachtigste Kawasaki-motorblok ooit, de woeste Z1000, de wendbare Versys, de Vulcan-cruisers, de Ninja ZX-10R superbike en zijn kleinere broertje, de Ninja ZX-6R, een uitgebreide serie off-road motoren en een kleiner straatmodel, de D-TRACKER 125.