Harley-Davidson

De modellen van de enige grote Amerikaanse motorfietsenfabrikant behoeven eigenlijk geen introductie. Het meer dan 100 jaar oude bedrijf, dat ons onder meer de “chopper” gaf, blinkt vooral uit in het zwaardere werk.

Een schuurtje als fabriek

In 1901 ontwerpt de dan 21-jarige William S. Harley op papier een ontstekingsmotor die in een fiets gemonteerd kan worden. Samen met zijn vriend Arthur Davidson begint hij zijn papieren droom werkelijkheid te maken in hun “fabriek”: een houten schuurtje met op de deur de tekst “Harley-Davidson Motor Company” gekrast. In 1903 worden daar de eerste drie Harley-Davidsons geproduceerd.

Het bedrijf, dat al spoedig versterkt wordt met Arthurs broers Walter en William, krijgt in 1906 een grotere behuizing als een oude raffinaderij wordt overgenomen. In 1909 introduceert Harley-Davidson haar eerste motorfiets met V-twin motorblok, een model dat maar liefst 7 pk levert en een topsnelheid weet te bereiken van 37 kilometer per uur. De V-twin zuigermotor met twee cilinders onder een hoek van 45 graden zal al snel uitgroeien tot een van de meest karakteristieke iconen in de geschiedenis van het merk.

Ups en downs

In de jaren daarna groeit het motorbedrijf gestaag verder. De Eerste Wereldoorlog helpt daar een handje bij mee, want de motorfietsen van de producent uit Milwaukee zijn uiterst populair bij het Amerikaanse leger. Als de jaren '20 aanbreken mag Harley-Davidson zich de grootste motorfietsfabrikant ter wereld noemen. Het merk wordt dan al in 67 landen verkocht. Ook Harley ontkomt echter niet aan de gevolgen van de crisis en ziet een decennium later de verkopen flink teruglopen.

Andere merken worden echter nog veel harder getroffen: van de overige grote Amerikaanse motorfietsfabrikanten blijft alleen Indian bestaan. Met de lancering in 1936 van de EL, al snel beter bekend onder de bijnaam “Knucklehead”, slaat Harley de weg terug naar boven in. Gedurende de Tweede Wereldoorlog komt de consumentenproductie stil te liggen en wordt vrijwel exclusief voor het Amerikaanse leger gewerkt, waar vooral het model WLA gretig aftrek vindt. Voor veel Nederlanders vormen de Amerikaanse legermotoren de eerste kennismaking met het merk.

De chopper

Binnen enkele maanden na het einde van de oorlog wordt de productie van motoren voor de consument alweer opgestart. Een van de eerste naoorlogse motormodellen is een 45 cc-uitvoering met hydraulische kleppen en aluminium koppen, onder de liefhebbers bekend als de “Panhead”. In 1954 ziet Harley concurrent Indian afhaken en blijft het als enige belangrijke binnenlandse speler over op de Amerikaanse markt.

In de loop van de jaren '60 komt het bedrijf echter ook zelf in de problemen. Dit resulteert in 1969 tot een fusie met de onderneming AMF (American Machine and Foundry company).

Harley-Davidson FXRII

Twee jaar later slaat het fusiebedrijf een goede slag met de lancering van de FX 1200 Super Glide, die een slanke, sportieve voorzijde (die lijkt op die van de XL-serie) combineert met het frame en aandrijfsysteem van de FL-serie. Het resultaat is de populaire “chopper” of “cruiser”.

Voor elk wat wils

In 1981 slaan 13 leidinggevenden van het bedrijf de handen ineen en kopen de motordivisie en de naam Harley-Davidson terug van AMF: het befaamde motormerk staat weer op eigen benen. Vijf jaar later zal de onderneming naar de beurs gaan. Dat blijkt een gouden greep: menig Amerikaan wil maar wat graag een paar Harley-aandelen in handen hebben. De jaren '90 worden onder meer gekarakteriseerd door de introductie van de FLSTF Fat Boy en de overname van Buell, producent van sportmotorfietsen.

Vandaag de dag floreert Harley zowel in eigen land als in de rest van de wereld. Het merk heerst op de Amerikaanse markt voor zware motorfietsen en produceert en verkoopt wereldwijd meer dan 330.000 motoren per jaar. De collectie is onderverdeeld in afzonderlijke “motorfamilies” met daarbinnen verschillende modellen: de soepele, strakke “Softail” met laag zadel; de gestroomlijnde “VRSC” power cruisers; de comfortabele “Touring” familie voor lange afstanden; de avant-gardistische “CVO”; de ruige, gepersonaliseerde “Dyna”; en de klassieke “Sportster”.